Lueur d'espoir dans la lutte contre la souche Ug99 de la rouille du blé en vue de protéger l'approvisionnement mondial de blé

Nos chercheurs découvrent trois gènes résistants à cette maladie dévastatrice

On estime qu’environ 90 % des variétés de blé cultivées dans le monde sont vulnérables à la rouille Ug99, une maladie dévastatrice. Cette souche, découverte en Ouganda en 1999, s’attaque aux cultures, de l’Afrique jusqu’en Asie occidentale, et elle continue de se propager.

Tom Fetch examine des plants de blé
Le chercheur, Tom Fetch, Ph. D., examine des plants de blé afin de détecter des signes d’infection par la rouille.

La maladie se caractérise par la présence de pustules allongées rouge brique et entraîne souvent la mort de la plante. Vers la fin de la saison de croissance, la plante produit des spores noires; celles ci sont disséminées par le vent ou l’eau et propagent l’infection.

Bien que la souche n’ait pas encore fait son apparition en Amérique du Nord, une équipe de chercheurs d'Agriculture et Agroalimentaire Canada (AAC) a fait une percée dans le cadre des efforts déployés à l’échelle internationale pour lutter contre la maladie, en identifiant et en isolant trois nouveaux gènes très résistants qui n’ont jamais été utilisés dans la sélection du blé.

M. Tom Fetch, Ph. D., dirige l'équipe d'AAC et explique que de nombreuses variétés de blé dans le monde sont vulnérables à la maladie, car elles ne renferment qu’un seul gène résistant que la souche Ug99 a réussi à vaincre. « Notre objectif est de combiner les gènes pour créer une accumulation de gènes résistants », indique-t-il.

AAC a fait parvenir des semences de variétés canadiennes résistantes à des sélectionneurs de blé aux États-Unis et au Centre international d’amélioration du maïs et du blé (International Maize and Wheat Improvement Center [CIMMYT]) en vue d’améliorer les variétés locales dans les régions touchées et dans les pays en développement les plus à risque.

Cette recherche ne permettra pas uniquement d’améliorer la sécurité et la protection de l’approvisionnement alimentaire du Canada; ce genre de collaboration internationale contribue à relever le défi mondial qui consiste à doubler la production alimentaire au cours des 40 prochaines années pour répondre aux besoins d’une population croissante.

La découverte des gènes marque une étape importante dans la lutte contre la souche Ug99 et offre un important rendement du capital investi. En 2009, le gouvernement du Canada a investi 13 millions de dollars afin de mieux protéger les agriculteurs canadiens contre les maladies de la rouille du blé. Depuis, les chercheurs d'AAC ont identifié des lignées résistantes de blé canadien, mais ils ont aussi veillé à ce que les nouvelles variétés possèdent au moins deux gènes résistants. De plus, ils ont collaboré aux efforts internationaux visant à étudier tous les aspects de la rouille du blé – de la pathologie à la mise au point et à la distribution des variétés.

AAC fait partie des 23 grandes organisations de recherche au monde participant au projet Durable Rust Resistance in Wheat.

En mars 2013, M. Fetch est revenu d’un voyage au Brésil qui avait pour but d’essayer de détecter la migration potentielle de la souche Ug99, à la demande de ce pays. Des fonds lui ont été attribués à titre de chercheur invité spécial du programme « Médecins Sans Frontières ». Durant son séjour, il a présenté un séminaire à ses homologues du milieu scientifique, rencontré le chef brésilien de la recherche et du développement pour discuter des travaux proposés, visité des exploitations agricoles et discuté avec des producteurs de blé. Il est retourné au Brésil en octobre 2013 pour participer à un atelier réunissant des pathologistes du Brésil, de l’Uruguay, de l’Argentine et d’autres pays afin d’élargir la surveillance de la souche Ug99.

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